E adesso dimenticate asteroidi e vulcani:"A uccidere i dinosauri furono le farfalle"

Nuova teoria sostiene che nel Cretaceo, all'incirca tra i 66 e 65 milioni di anni fa, i bestioni si estinsero per un motivo alimentare. I lepidotteri si nutrivano di foglie come i dominatori della terraferma. Che via via furono ridotti all'indigenza.

Nel giallo più famoso del cretaceo c'è un nuovo colpevole. Chi ha ucciso i dinosauri? Non un asteroide, non i vulcani, ma le più insospettabili e miti fra le creature: le farfalle. Si sa che con il loro battito d'ali possono provocare un uragano dall'altra parte dell'oceano. Come escludere allora che siano responsabili dell'estinzione dei bestioni? Lo suggerisce un libro appena uscito negli Stati Uniti (My beloved Brontosaurus) in cui Brian Switek, tra le altre cose, mette giocosamente in fila le teorie avanzate nei decenni per spiegare l'improvvisa dipartita di quelli che all'epoca erano considerati i boss della terraferma.

"I dinosauri? Estinti per colpa delle farfalle"
All'ora esatta del delitto - fra 66 e i 65 milioni di anni fa - sembra che il pianeta fosse un coloratissimo svolazzare di lepidotteri, e in quel giardino lo sgraziato incedere dei dinosauri doveva certo apparire come una grossolana stonatura. Con gli uccelli presentatisi in ritardo nella storia dell'evoluzione, sostiene l'autore della teoria Stanely Flanders, le farfalle si trovarono gioiosamente libere da qualunque predatore. E iniziarono a moltiplicarsi senza freni. Il movente del delitto, in un'epoca in cui era tanto facile fare la fame, è probabilmente alimentare. Come i dinosauri, i bruchi sono infatti vegetariani. Ed è vero che i mastodontici rettili avevano mascelle enormi. Ma i lepidotteri potevano contare su un'arma invincibile: il numero. A furia di rosicchiare foglie, avrebbero dunque ridotto brontosauri & C. all'indigenza, facendoli estinguere con i crampi allo stomaco.

Non l'artiglieria pesante di asteroidi e vulcani, ma un lento stillicidio di insalata rosicchiata spiegherebbe il delitto perfetto del cretaceo? Difficilmente a questa teoria darà credito qualcuno a parte il suo autore. Ma se l'idea delle farfalle sterminatrici di dinosauri fa sorridere, il libro di Switek è pieno di teorie che solo di poco paiono meno bizzarre. Secondo gli oceanografi la colpa va data agli oceani in rapida ritirata. I climatologi accusano il riscaldamento del clima (o forse una brusca glaciazione). I biologi sospettano che i piccoli mammiferi dell'epoca avessero preso l'abitudine di far colazione con uova di dinosauro. Un'idea diffusa tra gli esperti di botanica è che un'erba velenosa si insinuò tra le foglie preferite dai rettili. I paleontologi, studiando i ritrovamenti fossili, suggeriscono che qualcosa non torna nella forma della schiena. Probabilmente i dinosauri soffrivano di terribili ernie del disco e non erano immuni da artrite e cancro. L'atmosfera ancora instabile, poi, faceva penetrare i raggi cosmici e ultravioletti dallo spazio in grandi quantità. La pelle si sarebbe ustionata, mentre gli occhi sarebbero diventati opachi per la cataratta. Il corpo troppo sviluppato in proporzione al cervello, rimasto minuscolo, avrebbe permesso a creature più piccole e furbe di gabbare i "boss" nella ricerca del cibo. E non poteva mancare la teoria secondo cui, come i panda, i dinosauri a un certo punto avrebbero perso la voglia di accoppiarsi. 

Messe tutte insieme, queste ipotesi raggiungono tranquillamente il centinaio. Ma il tempo e le ricerche hanno scremato quelle più inverosimili. L'estinzione di massa della fine del cretaceo, tra l'altro, coinvolge altre specie come protozoi marini, ammoniti e alcune piante fiorite. L'ipotesi più accreditata è che i vulcani molto attivi a quell'epoca abbiano riempito l'atmosfera di ceneri, causando la riflessione dei raggi solari e provocando reazioni a catena su temperatura del pianeta e livelli dei mari. A quel punto, colpendo una popolazione già in sofferenza, arrivò il meteorite dello Yucatan: la pugnalata finale su un corpo già crivellato dai colpi di molti assassini diversi.
[fonte rep.ca]

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