La vita sulla Terra è nata 3,2 miliardi di anni fa

In rocce antichissime le 'impronte' di microrganismi. La vita sulla Terra potrebbe essere nata un miliardo di anni prima del previsto: lo dimostrano strati di rocce che risalgono a 3,2 miliardi di anni fa e nei quali sono state trovate le 'impronte' lasciate da forme di vita primitive. La scoperta, pubblicata su Nature, si deve al gruppo coordinato da Roger Buick, dell'università di Washington

Secondo la ricerca la vita sarebbe nata ben prima che sul pianeta si creassero le condizioni finora ritenute ottimali per ospitarla, come l'atmosfera ricca di azoto comparsa circa 2 miliardi di anni fa. Per il genetista molecolare Ernesto Di Mauro dell'università Sapienza di Roma è una scoperta molto importante, perché potrebbe essere ''la prima prova diretta'' che la vita è nata prima del previsto.

''Si pensa - osserva Di Mauro - che la vita abbia avuto inizio molto presto, appena il pianeta si è raffreddato ma è difficile trovare prove perché i materiali molto antichi del pianeta si sono mescolati e hanno dato origine ad altri materiali''. Le rocce analizzate dai ricercatori sono fra le più antiche e meglio conservate del pianeta: hanno un'età compresa tra 2,75 e 3,2 miliardi di anni e sono state raccolte in Sud Africa e in Australia nord-occidentale. Si sono formate da sedimenti depositati sui margini continentali, prima che l'atmosfera si arricchisse di ossigeno, circa 2,3-2,4 miliardi di anni fa.

Per cercare le tracce lasciate dai primi organismi viventi i ricercatori hanno analizzato il rapporto tra gli atomi di azoto più pesanti e quelli leggeri presenti in queste rocce, scoprendo che l'azoto conservato da tempi antichissimi non può che essere il prodotto del metabolismo di organismi viventi. Non corrisponde infatti alle reazioni chimiche che si verificano in assenza di vita. La conclusione è che già 3,2 miliardi di anni fa organismi unicellulari stavano già utilizzando l'azoto presente nell'atmosfera, convertendolo in una forma che più tardi avrebbe potuto sostenere comunità di esseri viventi più estese.
[fonte ansa]

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